Substancje aktywne

Substancje aktywne powodują wystąpienie biochemicznych, chemicznych lub fizykochemicznych efektów wpływających na fizjologię i funkcjonowanie skóry.
Z uwagi na sposób działania można je podzielić na trzy grupy: 
*składniki o działaniu fizycznym lub fizykochemicznym oddziaływujące wyłącznie na warstwę rogową skóry.
Wpływają na jakość skóry poprzez zadbanie o jej stopień nawilżenia (np. humektanty, substancje nawilżajace, hydrofilowe i lipidowe związki filmotwórcze) oraz modyfikację funkcji barierowej (np. lipidy, ceramidy, lecytyny, eksfolianty, filtry UV);
*substancje przenikające przez warstwę rogową i wiążące się z konkretnymi receptorami w żywych warstwach naskórka i skóry właściwej (np. retinoidy, fitohormony, terpeny, witaminy);
*substancje działające na poziomie komórkowym (np. antyoksydanty).
Substancje aktywne są "pokarmem" dla skóry i decydują o efektach działania kosmetyków. Mają na celu zarówno utrzymanie skóry w dobrej kondycji na co dzień, jak i profilaktykę oraz odwrócenie efektów zewnątrz - i wewnątrzpochodnego starzenia się skóry. To dzięki substancjom aktywnym kremy nawilżają, chronią i wygładzają zmarszczki.
Substancje aktywne, z wyjątkiem pierwszej ww grupy składników, działają w obszarze żywych tkanek skóry. 
Aby zatem substancja aktywna mogła skutecznie działać, a szczególnie taka, które pretenduje do miana "eliksiru młodości", musi być zdolna do pokonania bariery jaką stanowi stratum corneum i dotarcia do właściwej warstwy skóry. 
Takimi substancjami, o bardzo dobrej przenikalności i szczególnie silnym, udowodnionym działaniu odmładzającym, są min. retinoidy i koenzym Q10.